SABÍAS QUE.../De Olmeda de las Fuentes a las fuentes del Nilo

Está la fuente casi al Poniente de este reino, en la cabeza de un vallecito que se forma en un campo grande, y el 21 de abril de 1618 que llegué a verlo, no parecía más que dos ojos redondos de cuatro palmos de largo (…) Y confieso que me alegré de ver lo que tanto desearon ver antiguamente el rey Ciro y su hijo Cambises, el Gran Alejandro y el famoso Julio César".     

Historia de Etiopía I, capítulo XXVI

Pedro Páez nació en 1564 en Olmeda de las Cebollas, localidad del arzobispado de Toledo (hoy en día Olmeda de las Fuentes y perteneciente a la Comunidad de Madrid), en el seno de una familia noble.

Cursa estudios en la Universidad de Coimbra (Portugal), por lo que muchos historiadores señalan su nacimiento en tierras lusas, aunque está perfectamente documentado su origen español.

A los 18 años ingresa en la Compañía de Jesús y tras acabar sus estudios de teología manifiesta a sus superiores su vocación misionera.

En 1588 comenzó el largo viaje a Oriente y a África del que jamás regresaría. Viajó primero a Goa, en la India, donde permaneción cerca de un año, y desde allí acompañado por el también jesuíta Antonio de Montserrat, se dirigieron al estrecho de Ormuz, rumbo a Etiopía.

En este primer viaje no se cumplieron sus expectativas, y fueron capturados por los árabes, que los vendieron como esclavos a los turcos. Debido a este cautiverio serían los dos primeros europeos que cruzaron la región de Hadramaut, al sur del Yemen. Más tarde, y en el mismo viaje, atravesaron el desierto de Rub'al Khali, la extensión de arena más grande del mundo, en la península arábiga.

Tras seis años de cautiverio, fueron rescatados y trasladados gravemente enfermos a Goa, donde el padre Montserrat murió y Páez se recuperó milagrosamente después de pasar ocho meses convaleciente.

A pesar de esta mala experiencia, pidió de nuevo ser enviado a Etiopía.

En 1603, disfrazado de armenio logró cruzar el Mar Rojo y entrar en Etiopía. En sus estancia africana dedicó sus esfuerzos no sólo a la tarea pastoral, sino al estudio del país, su lengua, religión y costumbres.

Se hizo amigo del emperador Susinios, a quien acompañó en varios de sus viajes, en los que en uno de ellos alcanzaría a ver las fuentes del pequeño Nilo y la salida del Nilo Azul en el lago Tana. De esta forma se convertía en el primer europeo en realizar este logro.

Políglota, hombre de acción, intelectual y arquitecto, el padre Páez levantó un palacio de piedra de dos planta en las orillas del lago Tana y dejó escrito en portugués un imponente libro, jamás traducido al castellano, sobre Etiopía, y que en su época e incluso en nuestros días alcanza un gran valor científico.

Pedro Páez es el primer europeo que recorrió los territorios del sur del Yemen y también el primero que escribió acerca del café. Muere agotado a los 58 años, en mayo de 1622, después de recibir la confesión del Emperador Susinios anunciándole su conversión al catolicismo. Es enterrado junto a la iglesia que él mismo había diseñado en Górgora.

Yace en una tumba ignorada, junto a las monumentales ruinas de un lugar ya abandonado, sobre una colina que domina la fuente del Nilo Azul.

Fuentes: Ayuntamiento de Olmeda de las Fuentes.

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